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火蚁用肉身组成救生艇躲过洪水

红火蚁这种有攻击性、会叮人的虫子,耐得住洪水、野火及杀虫剂。其中一项生存的把戏:上千只火蚁接连在一起,组成一艘防水的救难艇,有时甚至可以让蚁后漂在水上,现在科学家找出背后的机制,也??许能借此开发「自行组装」的救生艇,或者新的防水材料。

红火蚁原生于南美,但它们已经入侵到美国南部许多区域。这种蚁群,强过其他昆虫、毛虫还有鼠类,能在几小时内,把小动物的尸体拆得精光。假使洪水这种在红火蚁原生地常见的现象,袭向蚁巢,火蚁会把身体接在一起,组成救生艇,让它们安然抵达另一个区域。乔治亚理工学院的工程师团队,想了解火蚁救生艇是如何运作的。所以他们收集路边的火蚁,带回实验室,将一把火蚁投到水里,计算组成救生艇的火蚁数量,并测量在救生艇上自由走动的火蚁的速度。此外,研究团队还利用液态氮瞬间将救生艇瞬间冰冻,研究其结构,也藉由摄影,记录救生艇组合的过程。火蚁和火蚁间的「抓力」,也利用简单的设计来测量;研究团队把一只火蚁贴在玻璃板上,再把另一只火蚁绑上橡皮圈,并让这两只蚂蚁牢牢抓紧,测量橡皮圈伸展的力道。结果发现,火蚁落水后,会很快的爬??过伙伴,并用爪或螯抓住彼此的脚,交织成煎饼状的救生艇。而火蚁互抓的力道也很大,相当于一个人类站在高楼上,吊着六只成熟的象的重量。此外,在水面下组成救生艇一部分的火蚁并不会被淹死,因为他们身体包覆在空气泡里,也使得救生艇可以漂浮。最后,研究团队也藉由简单的参数,建立出组合救生艇的数学模型。不过,要设计出自我组合的船,可能还需要数十年,人类现在只能望着火蚁从容的表演而赞叹吧。

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